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Gina Prince-Bythewood descreve seu caminho para fazer The Woman King como uma “luta sustentada por 25 anos”.Mas ela diz que com esse elenco, liderado pela formidável Viola Davis, neste filme, um drama de ação histórico no estilo Coração Valente sobre guerreiras na África Ocidental… a luta sustentada valeu a pena.

“É uma coisa incrível lutar tanto quanto se luta por sua visão”, ela disse ao Polygon apenas dois dias antes do lançamento do filme.

Prince-Bythewood, que surgiu na televisão no início dos anos 90, estourou como roteirista e diretor com o indie Love & Basketball de 2000.Mas enquanto ela parecia estar no pipeline familiar de diretora de filmes de super-heróis de Sundance, o sucesso de Love & Basketball abriu as portas para uma indústria que ainda não conseguia imaginar uma mulher negra fazendo qualquer projeto de estúdio de alto nível, muito menos blockbusters de ação amigáveis ​​de quatro quadrantes.Nas duas décadas que se seguiram, Prince-Bythewood passou da TV para os filmes dramáticos, com projetos como Beyond the Lights e Shots Fired, da TV, enquanto esperava finalmente quebrar alguns ossos na tela.A chance finalmente veio com o drama de ação de 2020, The Old Guard, que chamou a atenção dos espectadores da Netflix em todos os lugares – e Viola Davis.Definido para estrelar e produzir The Woman King, era óbvio para Davis que Prince-Bythewood era a pessoa a fazer um filme onde o vencedor do Oscar Fences esmaga brutos com o dobro de seu tamanho no esquecimento.O diretor ficou feliz em atender.

The Woman King estrela Davis como Nanisca, defensora do Reino Dahomey liderado pelo rei Ghezo (John Boyega). Nanisca é general para o Agojie, uma facção militar só de mulheres treinada para a letalidade espartana.Com o violento Império Oyo capturando e escravizando o povo Dahomey, e as moedas européias alimentando o comércio de escravos africanos, Nanisca prepara seus guerreiros para a guerra, especialmente a letal Izogie (Lashana Lynch), a leal Amenza (Sheila Atim) e a faminta estagiária Nawi (Thuso Mbedú). As apostas e o escopo deram a Prince-Bythewood a tela que ela esperava pintar há duas décadas e meia.

Em uma entrevista aprofundada com a Polygon, Prince-Bythewood fala sobre o rigoroso treinamento de luta necessário para construir um exército de tela digno, como a história da vida real de Agojie energizou a ação e o que significava trazer atores negros para a tela dessa maneira, provavelmente pela primeira vez.

Assimo Mbedu como Nawi
Imagem: Sony Pictures

Você começou com a história do mundo real como um alicerce dos cenários, ou começou com a ação e depois verificou suas escolhas?

Quando vou ver um épico histórico, para mim como cineasta e como público, estou olhando para essa tela e tomando-a como verdade.E eu provavelmente não deveria fazer tanto isso, sabendo o que as pessoas fazem.Mas Coração Valente está no meu top 10 de todos os tempos.Já assisti 100 vezes.Esse era realmente o modelo.Mas eu sabia que tínhamos esse roteiro muito bom, escrito por Dana [Stevens], e então é meu trabalho como diretor fazer esse mergulho profundo na pesquisa.Muito do que encontrei me deixou animado para colocar no roteiro.Mais verdade, mais autenticidade de quem eram essas mulheres, quem era o reino, essa dinâmica, socialmente e no governo, e o que estava acontecendo nos arredores disso – um grande conflito de Davi contra Golias contra Oyo.As pessoas vão tomar isso como verdade, então eu queria colocar o máximo de verdade que pudesse nisso.Mas também a verdade tornou a história melhor.

De que maneira específica a história amplificou sua visão?

Havia algumas coisas.Uma das coisas fascinantes sobre essas mulheres é que elas legitimamente batem nos homens – então como elas fizeram isso?E aprendi sobre o treinamento deles, o fato de treinarem 24 horas por dia, 7 dias por semana, e que foram ensinados a não mostrar dor.Eles literalmente tinham exercícios para fazer isso.Pense se você está lutando contra alguém, está esfaqueando-o, ele não mostra nada e como isso pode ser intimidante.Então é daí que veio nossa cena de desafio de lança.E quando você está trabalhando com Lashana, ela te inspira.Você quer dar a ela mais e mais e mais, porque ela é incrível.

E então a música e a dança, aprendendo que isso também era parte integrante da cultura, onde eles criariam essas danças e canções coreografadas elaboradas para se preparar para a guerra e para celebrar o rei, celebrar um ao outro – acrescentando isso a o roteiro era emocionante.Eu não sabia que entraria para jogar com isso.

Lashana Lynch como Izogie, na cena de desafio de lança de The Woman King
Imagem: Sony Pictures

Quanta dança moderna entrou nessas cenas?Às vezes, os movimentos parecem passos contemporâneos.

Absolutamente histórico.Muito do que eles fizeram foi transmitido por gerações.E encontramos este vídeo que foi filmado na década de 1960 de descendentes dessas mulheres fazendo as danças tradicionais.Tanto da agressão, do corte de faca, do esfaqueamento, tudo fazia parte da coreografia.Então, conseguimos fazer vários movimentos reais e depois infundi-los com mais dança para dar a redondeza.

Onde começou a conversa com seu compositor Terence Blanchard?O som é estrondoso e fala muito em cenas sem diálogo.

Eu sabia que queria usar Terence assim que conseguisse o emprego.Ele é absolutamente brilhante.E eu sabia que queria uma combinação de Terence e um artista africano para fazer as músicas, então pegamos Lebo M, que é conhecido por O Rei Leão, mais famoso.E as conversas sobre o que queríamos que fosse foram incríveis.Queríamos criar uma partitura cultural orquestral que nos desse uma sensação clássica, mas feita com instrumentação africana.E então voz; Eu amo a voz, dá tanta emoção se usada da maneira certa.Então soou muito legal, mas poderíamos realmente fazer isso?

Eu literalmente tranquei o filme talvez alguns dias antes de precisar ir para a Escócia, porque aquele era o único lugar no mundo que tinha uma orquestra disponível para nós.Tudo foi tão apressado.A pontuação foi apenas 75% finalizada, de tão apressada que foi.Mas Terence disse que a orquestra foi a melhor com a qual ele já trabalhou em sua carreira, então tudo aconteceu por um motivo.Ele literalmente entregava a música para alguém, eles pegavam as notas e a corriam para a orquestra, e então eles a tocavam.Essa foi a energia para quatro dias.

As músicas comunicam muito sem serem traduzidas para o inglês.O que estava por trás da decisão de não comunicar as letras reais?

Tomei essa decisão bem cedo.Eu sabia que faríamos inglês com sotaque [para o diálogo do filme], mas ainda queria um elemento da linguagem real dentro dele.Então, como poderíamos fazer isso de uma maneira que não o tire disso?E eu pensei nos cânticos e nas músicas, nós poderíamos fazer isso… o que significava que os atores tinham que aprender tudo isso além de tudo!

Na dança da batalha, o que ela está dizendo é: “Não tenha medo. Enfrente de frente. Incansavelmente vamos lutar.”Obviamente, dizemos isso em inglês duas vezes.Na homenagem ao rei, as palavras são sobre louvar o rei Ghezo. “Quando estamos aqui para dar a vida a ela e lutar por um humano, por nosso reino e uns pelos outros.”Pensei em traduzi-lo na tela, e então decidi que não queria tirar você disso.

Nanisca (Viola Davis) e Nawi (Thuso Mbedu) retornam com um grupo de guerreiros da batalha
Foto: Ilze Kitshoff/Sony Pictures

O elenco que você reuniu atende a todas as demandas deste filme, mas fiquei particularmente impressionado com seu jovem protagonista, Thuso Mbedu.Como você sabia que ela poderia carregar o filme?

Eu sabia que era ela assim que a vi, mas minha hesitação foi... Achei que ela tinha 16 anos.Eu não tinha visto o Thuso em nada.Eu sabia que ela era uma líder na Underground Railroad, mas ainda não tinha saído.Obviamente Barry [Jenkins] é impecável com seu elenco.Então fiquei intrigado.

Eu sabia que queria que nosso elenco fosse um equilíbrio de todo mundo – afro-americanos e sul-africanos e oeste-africanos e londrinos.E então [escalar Thuso, um ator sul-africano] foi uma oportunidade de dar o equilíbrio que eu queria.Mas é preciso primeiro: “Quem é o melhor para o papel?”E assim que ela apareceu na minha tela – porque eram as audições do Zoom, o que era muito difícil – ela saltou.Eu imediatamente me importei com ela.Ela estava fazendo coisas que ninguém mais estava fazendo, coisas sutis.Eu podia ver sua mente trabalhando em suas reações, mas não da maneira que um ator “trabalha”.Tudo parecia real no momento.

A diretora de A Mulher Rei, Gina Prince-Bythewood
Foto: Stewart Cook/Sony Pictures

Viola Davis tinha uma ideia muito clara de sua personagem Nanisca, e o arco físico e emocional que The Woman King deveria assumir.Como isso se aprofundou quando vocês dois começaram a abordar o material juntos?

Viola escreveu um caderno inteiro de história de fundo.E enquanto algo assim deveria ser para o ator, ela compartilhou algumas comigo, e eu fiz com que os outros atores compartilhassem suas histórias de fundo.Eu gosto de ter esse conhecimento para mim e infundir um pouco disso no roteiro.

A coisa que Viola trouxe que não estava no roteiro, e era uma coisa tão óbvia – dois dias antes de começarmos a filmar, estávamos ensaiando e ela disse: “Por que estamos escondendo o fato de que tenho 56 anos? velho? Eu tenho 56.”No roteiro estávamos dizendo que ela era mais jovem e não lidava com a realidade – e por que não?Ela é uma guerreira envelhecida.Ela está em um momento de sua vida em que você questiona tudo. “O que eu coloquei meu corpo, minha mente, vale a pena? Como posso ter um impacto neste reino?”E foi, em última análise, para pressionar por mudanças.Então ela queria usar isso.Foi daí que veio o momento dos banhos, onde ela está sentindo o ombro.Claro que ela iria doer depois da batalha.Essa é a coisa bonita da Viola, ela não tem vaidade. [Ela fará] o que for melhor para o personagem.

Como você empurra atores que normalmente não realizam trabalhos de ação para trazer um nível tão palpável de força para a câmera?

Foi um treinamento incrível.Começou comigo dizendo a Viola e depois a todos os outros atores: “Você vai fazer suas próprias lutas e acrobacias”.É apenas uma ação melhor.

Você aprendeu isso em The Old Guard?

Absolutamente.Para The Old Guard, meu modelo foi a luta no banheiro em M:I6, uma das maiores lutas de todos os tempos.Então, saber o que traz tomadas mais longas, saber que [a pessoa que está lutando] é realmente o ator, ter a performance em cada momento – isso realmente me ensinou muito.Então, em The Old Guard, é nisso que nos concentramos.

Isso foi diferente porque [apenas] Lashana já havia feito isso antes.Então, como faço para que um grupo de mulheres que não fizeram nada nesse nível chegue perto do ponto em que posso confiar nelas com a ação, e o público pode acreditar plenamente nelas?Isso foi um salto de fé.Danny Hernandez, que conheci no Old Guard, ele era meu coordenador de lutas – ele foi minha segunda ligação, porque vi a maneira como ele trabalhava com os atores.Eles confiam nele implicitamente, ele os inspira.

Conversamos sobre como não poderíamos encaixá-los em nossa caixa.O treinamento começou meses antes, seis dias por semana, duas vezes ao dia.Foi a coisa mais difícil que eles já fizeram.Também fazia parte do processo de ensaio, para construir o personagem.Fazer isso com sua mente e corpo muda a maneira como você anda, muda a maneira como você pensa sobre si mesmo.Tornaram-se atletas.Tornaram-se guerreiros.E isso os uniu completamente, porque eles estavam passando por esse inferno juntos.Esse tipo de irmandade que construímos [no treinamento] apareceu na tela.

Nanisca prepara a turma de entrada para o treinamento de Agojie
Foto: Sony Pictures

A especificidade cultural do Daomé permitiu repensar a ação, em comparação com o cenário mais contemporâneo da Velha Guarda?

Falei sobre Coração Valente, mas Slumdog Millionaire também foi um modelo.Lembro-me de ver esse filme, e a especificidade cultural me levou a um mundo que eu não tinha ideia.Isso não me afastou – me atraiu.Então isso me deu confiança, porque eu queria que o público se sentisse da mesma maneira sobre essa história e essas mulheres.

Acima de tudo, suas armas eram obras de arte.Eu tenho que ir ao Museu Fowler [na UCLA] antes de filmar, e os arquivos têm coisas do reino real de Dahomey.Para ver essas armas e os designs... tudo no filme foi imitado do armamento real.E naqueles dias, era tudo combate corpo a corpo, a menos que você tivesse a lança.Então, a ação era trazer intensidade cara a cara, e mostrar como as mulheres batiam nos homens. [Então incluímos] o fato de que eles usam suas unhas, que eles as mergulham em salmoura para endurecê-las, arquivá-las em pontos – isso era uma arma.Óleo de palma na pele para que seus oponentes não pudessem agarrá-los – isso era uma arma.

E depois há a violência que os Agojie se submetem para treinar.Como você filmou a sequência de treinamento da pista de obstáculos onde as mulheres rasgam uma trincheira de espinheiros afiados?Isso parecia áspero.

[O Agojie] teve que passar por isso três vezes na vida real!Não tínhamos tanto tempo de tela.

Descobrir como filmar isso foi difícil, porque eu sabia que você tinha que acreditar nisso como público.E eu não poderia enviar meus atores através dele, mesmo que alguns estivessem dispostos a fazê-lo.Mas tudo do lado de fora, bem na frente da câmera, era real, e por dentro eram silvas fabricadas.Eles usaram 3D para construir todos aqueles arbustos, então eu estava sempre filmando através de arbustos reais, e isso engana a mente do público.

The Woman King também atua como um retrato franco da escravidão africana.Houve desafios em combinar a grandeza de Hollywood com esse retrato contundente?

Era algo que eu sabia que precisávamos contar a verdade.Quase todas as sociedades se envolveram em escravidão em algum aspecto, e a diferença aqui, antes da chegada dos europeus – como em qualquer outro tipo de sociedade, era sobre prisioneiros de guerra.Nunca faça comércio – foi isso que os europeus trouxeram para isso.Mas também definimos este filme especificamente no momento em que o reino estava em uma encruzilhada, e Ghezo estava tendo que decidir [se capturar outros africanos e vendê-los a traficantes de escravos europeus].

Porque era literalmente – metade do reino queria abolir seu envolvimento, e a outra metade queria mantê-lo, porque isso lhes trazia riqueza.Então o Agojie e o Nanisca representavam aquele grupo que queria aboli-lo, e Ghezo teve que tomar essa decisão.Na América, certamente, [os negros são] ensinados que nossa existência na América começa com a escravidão.Não somos ensinados que viemos de muito além disso.Ter esse conhecimento subindo pode ser absolutamente um divisor de águas.Então, espero, acima de tudo, que você se divirta e se divirta com o filme, mas se veja refletido de uma maneira que nunca viu e mude sua mentalidade.

Nesse ponto, há uma cena no filme em que Izogie trança o cabelo de Nawi, já que os dois têm uma conversa franca sobre ser Agojie.A cena relembrou um momento semelhante entre Sanaa Lathan e Regina Hall em seu primeiro filme, Love & Basketball.Até o enquadramento parecia um eco.Isso foi consciente ou fala de um impulso maior na maneira como seu trabalho se concentra nas mulheres negras?

Eu literalmente até você dizer que não ligava esses dois!Mas originalmente no roteiro, a cena entre essas duas mulheres era que Izogie traz uma pulseira para ela.Sabendo o quão importante o cabelo era, sabendo o quão conectivo a trança do cabelo pode ser, eu senti que era uma maneira mais interessante de fazer a cena, então mudei para isso.Isso era muito importante para Lashana.Ela disse que sempre quis interpretar uma cena assim, porque é isso que ela faz na vida real com suas sobrinhas.E sim, há apenas uma beleza na quietude… o que eles estão falando é de mulheres que querem ser ótimas, ser as melhores.Eu amo isso.Aparentemente é um contraste.Trançar o cabelo parece uma coisa muito feminina.Mas querer ser grande é feminino.Espero que uma linha de fundo no meu trabalho esteja redefinindo o “feminino” e a feminilidade.

Izogie está pronto para uma luta
Foto: Ilze Kitshoff/Sony Pictures

Os últimos 10 anos viram uma conversa importante no espaço cinematográfico sobre iluminação adequada e artística para a pele negra, especialmente a pele escura.Tem sido tão mal administrado ao longo do século passado.Essa foi uma conversa que você teve com sua DP, Polly Morgan?

Isso foi uma coisa enorme.Entrando, a primeira conversa que tive com Polly é que precisávamos iluminar nossas mulheres melhor do que nunca.Porque há uma história absoluta de atores negros sendo horrivelmente iluminados.Pouco antes de filmarmos este filme...Não vou dizer o filme, mas uma de nossas atrizes estava em um grande filme com um diretor muito respeitado e um DP muito respeitado em um estúdio muito respeitado, e você não podia vê-la em algumas cenas.Foi tão ofensivo para mim.Como você pôde passar por todo esse processo, sem ver o que estou vendo?Ofensiva.Eu disse a Polly: “Isso nunca pode acontecer neste filme. É idiota.”E isso era absolutamente todos os dias: “Como eles se parecem? Estamos honrando essas mulheres e mostrando sua beleza, ou fotografando-as lindamente?”E Polly fez.

Você já pensou em fazer um filme como esse no passado?Teria sido uma opção?

Absolutamente.Era onde eu queria ir no início da minha carreira.A indústria ainda não me alcançou.As portas estavam fechadas há muito tempo, certamente no espaço de ação para as mulheres.E não foi até a Mulher Maravilha e o sucesso que Patty [Jenkins] teve com aquele primeiro que abriu a porta. [Apresentar esses tipos de filmes no início da minha carreira] nem era uma opção.

Logo antes de fazer o piloto Marvel Cloak and Dagger [em 2017], mudei meu pensamento de “eu gostaria de poder fazer isso” para “eu vou fazer isso”.E então tudo bem, como faço para traçar isso nesta indústria?Para entrar na porta, você tem que ter feito uma ação antes, mas como você entra na porta?Então começou com aquele piloto, e isso me colocou na conversa.Porque foi a Marvel que me levou ao filme Silver and Black da Sony e da Marvel Silver and Black.E eu sabia exatamente como consertar esse script.Agora, isso foi um ano e meio da minha vida.Seria fodidamente legal.É uma decepção incrível, porque entrei de forma tão específica com meu tom e nunca vacilei.Mas houve uma reticência enquanto continuamos a ir onde [eu senti] como, eu não acho que isso vai ser feito.E eu finalmente tive que ir embora, pela minha sanidade.Mas no momento em que me afastei, o projeto que eu queria que Silver and Black fosse exibido em The Old Guard.

É um grande negócio se afastar de algo assim.E há uma parte de mim que estava tipo, você não se afasta de algo assim.Mas percebi que não estava feliz e vi a escrita na parede.Além disso, foi uma conversa que tive com Patty.Eu a vi em um evento, e começamos a conversar sobre quando ela se afastou de uma oportunidade [de dirigir Thor: O Mundo Sombrio].E logo na esquina veio a Mulher Maravilha.Então, tratava-se de ter a coragem de ir embora se você não está vendo que pode fazer o seu melhor trabalho em um ambiente.Mas terminei bem com o [CEO da Sony Pictures] Tom Rothman.Então, quando The Woman King surgiu, havia uma confiança lá.

Você evoluiu para um diretor que não pode ser definido por um tipo de filme, que é cada vez menos comum hoje em dia.Portanto, esta pergunta é ainda mais empolgante: o que vem a seguir para você?Onde você vê o próximo desafio?

Já se passaram quatro anos sem parar, porque The Old Guard foi direto para The Woman King.Mas tenho dois projetos e tenho que decidir entre os dois.Há um realmente grande que está configurado ... vou apenas dizer que está no espaço.

Adoramos o espaço.

Meu objetivo é nos colocar em todos os gêneros.Interrompa o gênero.É uma história incrível baseada em um conto incrível.E a outra é que, depois desses dois grandes filmes, eu queria escrever uma história que está na minha cabeça há quatro anos, uma história mais pessoal voltando para onde começou.

Fala-se muito sobre The Woman King ser o tipo de filme em que os estúdios raramente apostam.Parecia alto risco?É o filme que todos queriam fazer?

A pressão que tive sobre este foi incrível, porque os atores confiaram na visão implicitamente e confiaram em mim e me deram tudo, então eu não poderia decepcioná-los.E fazer algo que não havia sido feito antes, isso é emocionante.Mas também é assustador.Ter a resposta que obtivemos é tudo o que você esperaria como artista.As pessoas entendem e respondem a isso, e as pessoas não estão apenas gostando do filme, mas entendendo o significado dele.

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