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Gina Prince-Bythewood descrive la sua strada per realizzare The Woman King come una "lotta sostenuta per 25 anni".Ma dice che con questo cast, guidato dalla formidabile Viola Davis, in questo film, un dramma d'azione storico in stile Braveheart sulle donne guerriere nell'Africa occidentale... ne è valsa la pena.

"È una cosa incredibile combattere quanto si deve combattere per la propria visione", dice a Polygon solo due giorni prima dell'uscita del film.

Prince-Bythewood, che è apparso in televisione nei primi anni '90, ha esordito come sceneggiatore e regista con l'indie Love & Basketball del 2000.Ma mentre sembrava essere nella familiare pipeline del Sundance dal successo al regista di film di supereroi, il successo di Love & Basketball ha aperto le porte a un settore che ancora non riusciva a immaginare una donna di colore che realizzasse un progetto in studio di alto profilo, per non parlare di blockbuster d'azione a quattro quadranti.Nei due decenni successivi, Prince-Bythewood è passato dalla TV ai film drammatici, con progetti come Beyond the Lights e TV's Shots Fired, il tutto sperando di riuscire finalmente a rompere alcune ossa sullo schermo.L'occasione è finalmente arrivata con il dramma d'azione del 2020 The Old Guard, che ha attirato l'attenzione degli spettatori di Netflix ovunque - e Viola Davis.Destinato a recitare e produrre The Woman King, per Davis era ovvio che Prince-Bythewood fosse la persona giusta per girare un film in cui il vincitore dell'Oscar di Fences distrugge bruti due volte più grandi di lei nell'oblio.Il regista è stato felice di accontentare.

The Woman King è interpretato da Davis nei panni di Nanisca, difensore del regno di Dahomey guidato da re Ghezo (John Boyega). Nanisca è il generale delle Agojie, una fazione militare di sole donne addestrata per scadenze spartane.Con il violento impero Oyo che cattura e schiavizza il popolo Dahomey, e la moneta europea alimenta la tratta degli schiavi africani, Nanisca prepara i suoi guerrieri alla guerra, in particolare la letale Izogie (Lashana Lynch), la fedele Amenza (Sheila Atim) e l'affamato apprendista Nawi (Thuso Mbedu). La posta in gioco e la portata hanno dato a Prince-Bythewood la tela che aspettava di dipingere da due decenni e mezzo.

In un'intervista approfondita con Polygon, Prince-Bythewood parla del rigoroso addestramento al combattimento richiesto per costruire un degno esercito sullo schermo, di come la storia della vita reale di Agojie ha dato energia all'azione e cosa significava portare gli attori neri sullo schermo in questo modo, probabilmente per la prima volta.

Thuso Mbedu nel ruolo di Nawi
Immagine: Sony Pictures

Hai iniziato con la storia del mondo reale come base di pietre miliari, o hai iniziato con l'azione, quindi hai verificato le tue scelte?

Quando vado a vedere un'epopea storica, per me come regista e per me come pubblico, guardo quello schermo e lo prendo per verità.E probabilmente non dovrei farlo così tanto, sapendo cosa fanno le persone.Ma Braveheart è nella mia top 10 di tutti i tempi.L'ho visto 100 volte.Quello era davvero il modello.Ma sapevo che avevamo questa sceneggiatura davvero buona, scritta da Dana [Stevens], e quindi è il mio lavoro come regista fare quel tuffo profondo nella ricerca.Molto di quello che ho trovato mi ha entusiasmato per poi inserirlo nella sceneggiatura.Più verità, più autenticità su chi fossero queste donne, chi fosse il regno, quella dinamica, socialmente e nel governo, e cosa stava succedendo alla periferia di quello: un grande conflitto tra Davide e Golia contro gli Oyo.La gente lo prenderà come verità, quindi volevo metterci quanta più verità potevo.Ma anche la verità l'ha resa una storia migliore.

Qual è un modo specifico in cui la storia ha amplificato la tua visione?

C'erano un paio di cose.Una delle cose affascinanti di queste donne è che picchiano legittimamente gli uomini, quindi come hanno fatto?E ho appreso della loro formazione, del fatto che si sono allenati 24 ore su 24, 7 giorni su 7, e che è stato loro insegnato a non mostrare dolore.Avevano letteralmente degli esercizi per farlo.Pensa se stai combattendo qualcuno, lo stai accoltellando, non stanno mostrando nulla e quanto possa essere intimidatorio.Ecco da dove viene la nostra scena della sfida con la lancia.E quando lavori con Lashana, lei ti ispira.Vuoi darle sempre di più e di più, perché è fottutamente fantastica.

E poi la musica e le danze, imparando che anche quella era parte integrante della cultura, dove avrebbero creato queste elaborate danze e canzoni coreografate per prepararsi alla guerra, e per celebrare il re, celebrarsi a vicenda, aggiungendolo a la sceneggiatura è stata eccitante.Non sapevo entrare che ci avrei giocato.

Lashana Lynch nel ruolo di Izogie, nella scena della sfida con la lancia di The Woman King
Immagine: Sony Pictures

Quanta danza moderna è entrata in quelle scene?A volte le mosse sembrano un passo contemporaneo.

Assolutamente storico.Tanto di quello che hanno fatto è stato tramandato per generazioni.E abbiamo trovato questo video che è stato girato negli anni '60 dei discendenti di queste donne che facevano i balli tradizionali.Gran parte dell'aggressività, del taglio del coltello, dell'accoltellamento, faceva tutto parte della coreografia.Quindi siamo stati in grado di eseguire un certo numero di mosse effettive e poi infonderle con più danza per darle rotondità.

Da dove è iniziata la conversazione con il tuo compositore Terence Blanchard?Il suono è fragoroso e parla a volume nelle scene senza dialoghi.

Sapevo che volevo usare Terence non appena ho ottenuto il concerto.È assolutamente geniale.E sapevo che volevo una combinazione di Terence e un artista africano per fare le canzoni, quindi abbiamo avuto Lebo M, che è noto per Il re leone, il più famoso.E le conversazioni su ciò che volevamo che fosse erano incredibili.Volevamo creare una partitura culturale orchestrale che ci desse un tocco classico, ma realizzata con strumentazione africana.E poi voce; Amo la voce, dà tanta emozione se usata nel modo giusto.Quindi suonava davvero bene, ma potevamo davvero farlo?

Ho letteralmente bloccato il film forse un paio di giorni prima di dover andare in Scozia, perché quello era l'unico posto al mondo che aveva un'orchestra a nostra disposizione.Era tutto così frettoloso.Il punteggio era solo del 75% finito, ecco com'era frettoloso.Ma Terence ha detto che l'orchestra era la migliore con cui abbia mai lavorato nella sua carriera, quindi tutto è successo per una ragione.Passava letteralmente la musica a qualcuno, loro prendevano le note e le trasmettevano all'orchestra, e poi la suonavano.Quella fu l'energia per quattro giorni.

Le canzoni comunicano così tanto senza essere tradotte in inglese.Cosa c'era dietro la decisione di non comunicare i testi veri e propri?

Ho preso quella decisione abbastanza presto.Sapevo che avremmo fatto un inglese accentato [per i dialoghi nel film], ma volevo comunque un elemento della lingua reale al suo interno.Quindi, come potremmo farlo in un modo che non ti porti fuori?E ho pensato che nei canti e nelle canzoni avremmo potuto farcela... il che significava che gli attori dovevano imparare tutto questo oltre a tutto!

Nella danza di battaglia, quello che sta dicendo è: "Non temere. Affrontalo a testa alta. Combatteremo senza sosta".Ovviamente, lo diciamo in inglese due volte.Nel tributo al re, le parole parlano di lodare il re Ghezo. "Quando siamo qui per darle la vita e per combattere per un essere umano, per il nostro regno e l'uno per l'altro."Ho pensato di tradurlo sullo schermo e poi ho deciso che non volevo portarti fuori da esso.

Nanisca (Viola Davis) e Nawi (Thuso Mbedu) tornano con un gruppo di guerrieri dalla battaglia
Foto: Ilze Kitshoff/Sony Pictures

Il cast che hai assemblato soddisfa ogni richiesta che questo film fa, ma sono rimasto particolarmente colpito dal tuo giovane protagonista, Thuso Mbedu.Come sapevi che poteva portare il film?

Sapevo che era lei non appena l'ho vista, ma la mia esitazione era... pensavo avesse 16 anni.Non avevo visto Thuso in niente.Sapevo che era una protagonista in Underground Railroad, ma non era ancora uscito.Ovviamente Barry [Jenkins] è impeccabile con il suo casting.Quindi ero incuriosito.

Sapevo che volevo che il nostro cast fosse un equilibrio di tutti da ogni parte: afroamericani e sudafricani, africani occidentali e londinesi.E così [ingaggio di Thuso, un attore sudafricano] è stata un'opportunità per dare quell'equilibrio che volevo.Ma prima sono le costolette: "Chi è il migliore per il ruolo?"E non appena è apparsa sul mio schermo - perché erano le audizioni di Zoom, che era così difficile - è saltata attraverso.Mi sono subito preoccupato per lei.Stava facendo cose che nessun altro stava facendo, cose sottili.Potevo vedere la sua mente lavorare nelle sue reazioni, ma non nel modo in cui un attore "lavora".Tutto sembrava reale in quel momento.

La regista di Woman King Gina Prince-Bythewood
Foto: Stewart Cook/Sony Pictures

Viola Davis aveva un'idea molto chiara del suo personaggio Nanisca e l'arco fisico ed emotivo The Woman King dovrebbe affrontarla.Come si è approfondito quando voi due avete iniziato ad affrontare il materiale insieme?

Viola ha scritto un intero taccuino di retroscena.E mentre qualcosa del genere dovrebbe essere per l'attore, ne ha condiviso alcuni con me, e ho chiesto agli altri attori di condividere i loro retroscena.Mi piace avere quella conoscenza per me stesso e infonderne un po' nella sceneggiatura.

La cosa che Viola ha portato non era nella sceneggiatura, ed era una cosa così ovvia: due giorni prima che iniziassimo le riprese, eravamo in prova e lei ha detto: "Perché stiamo nascondendo il fatto che ho 56 anni vecchio? Ho 56 anni".Nella sceneggiatura dicevamo che era più giovane e non aveva a che fare con la realtà – e perché no?È una guerriera anziana.È in un momento della sua vita in cui metti in dubbio tutto. “Vale la pena fare ciò a cui ho sottoposto il mio corpo, la mia mente? Come posso avere un impatto su questo regno?"E alla fine è stato per spingere per il cambiamento.Quindi voleva usarlo.È da lì che è arrivato il momento dei bagni, da dove si sente la spalla.Naturalmente avrebbe sofferto dopo la battaglia.Questa è la cosa bella di Viola, non ha vanità. [Farà] tutto ciò che è meglio per il personaggio.

Come si spinge gli attori che normalmente non svolgono un lavoro d'azione a portare un livello di forza così palpabile sulla telecamera?

È stato un allenamento incredibile.È iniziato con me che dicevo a Viola e poi a tutti gli altri attori: "Farai i tuoi combattimenti e le tue acrobazie".È solo un'azione migliore.

L'hai imparato su The Old Guard?

Assolutamente.Per The Old Guard, il mio modello era il combattimento in bagno in M:I6, uno dei più grandi combattimenti di sempre.Quindi sapere cosa significa avere più tempo, sapere che [la persona che sta combattendo] è davvero l'attore, ottenere la performance in ogni momento - questo mi ha davvero insegnato molto.Quindi in The Old Guard, questo è ciò su cui ci siamo concentrati.

Questo era diverso perché [solo] Lashana l'aveva mai fatto prima.Quindi, come posso avvicinare un gruppo di donne che non hanno fatto nulla a questo livello al punto in cui posso fidarmi di loro per l'azione e un pubblico può crederci pienamente?Quello è stato un atto di fede.Danny Hernandez, che ho incontrato in Old Guard, era il mio coordinatore dei combattimenti — era la mia seconda chiamata, perché ho visto il modo in cui lavorava con gli attori.Si fidano di lui implicitamente, lui li ispira.

Abbiamo parlato di come non potevamo inserirli nella nostra scatola.La formazione è iniziata mesi prima, sei giorni alla settimana, due volte al giorno.Era la cosa più difficile che avessero mai fatto.Faceva anche parte del processo di prova, per costruire il personaggio.Fare questo alla tua mente e al tuo corpo cambia il modo in cui cammini, cambia il modo in cui pensi a te stesso.Sono diventati atleti.Sono diventati guerrieri.E li ha legati completamente, perché stavano attraversando questo inferno insieme.Quel tipo di sorellanza che abbiamo costruito [in allenamento] è apparso sullo schermo.

Nanisca prepara la classe in arrivo per l'allenamento di Agojie
Foto: Sony Pictures

La specificità culturale del Dahomey ha permesso di ripensare all'azione, rispetto all'ambientazione più contemporanea di The Old Guard?

Ho parlato di Braveheart, ma anche Slumdog Millionaire era un modello.Ricordo di aver visto quel film e la specificità culturale mi ha portato in un mondo di cui non avevo idea.Non mi ha allontanato, mi ha attirato.Quindi questo mi ha dato fiducia, perché volevo che il pubblico si sentisse allo stesso modo riguardo a questa storia e a queste donne.

In primo luogo, le loro armi erano opere d'arte.Devo andare al Fowler Museum [all'UCLA] prima di girare, e gli archivi hanno roba dal vero regno di Dahomey.Per vedere queste armi e i disegni... tutto nel film è stato imitato dalle vere armi.E a quei tempi era tutto corpo a corpo, a meno che tu non avessi la lancia.Quindi l'azione consisteva nel portare intensità faccia a faccia e mostrare come le donne picchiano gli uomini. [Quindi abbiamo incluso] il fatto che usassero le unghie, che le avrebbero immerse in salamoia per indurirle, le limerebbero in punte: quella era un'arma.Olio di palma sulla pelle in modo che i loro avversari non potessero afferrarli: quella era un'arma.

E poi c'è la violenza che gli Agojie si sono sottoposti per addestrare.Come hai filmato la sequenza di allenamento del percorso ad ostacoli in cui le donne sfondano una trincea di rovi affilati come rasoi?Sembrava ruvido.

[The Agojie] ha dovuto affrontarlo tre volte nella vita reale!Non abbiamo avuto molto tempo sullo schermo.

Capire come girarlo è stato difficile, perché sapevo che dovevi crederci come pubblico.E non potevo mandare i miei attori attraverso di essa, anche se alcuni sarebbero stati disposti a farlo.Ma tutto all'esterno, proprio davanti alla telecamera, era reale e all'interno erano fabbricati rovi.Hanno usato il 3D per costruire tutti quei rovi, quindi ho sempre girato attraverso i rovi veri e questo inganna la mente del pubblico.

The Woman King interpreta anche un franco ritratto della schiavitù africana.Ci sono state difficoltà nell'abbinare la grandezza di Hollywood a quella rappresentazione schietta?

Era qualcosa su cui sapevo che dovevamo dire la verità.Quasi tutte le società erano in qualche modo impegnate nella schiavitù, e la differenza qui, prima dell'arrivo degli europei, come in qualsiasi altro tipo di società, riguardava i prigionieri di guerra.Mai commercio: ecco cosa ci hanno portato gli europei.Ma abbiamo anche ambientato questo film specificamente nel momento in cui il regno era a un bivio e Ghezo doveva decidere [se catturare altri africani e venderli agli schiavisti europei].

Perché era letteralmente: metà del regno voleva abolire il loro coinvolgimento e l'altra metà voleva mantenerlo, perché portava loro ricchezza.Quindi Agojie e Nanisca rappresentavano quel gruppo che voleva abolirlo e Ghezo dovette prendere quella decisione.In America, certamente, [ai neri viene] insegnato che la nostra esistenza in America inizia con la schiavitù.Non ci viene insegnato che veniamo da così lontano.Avere quella conoscenza in aumento può assolutamente cambiare il gioco.Quindi spero, soprattutto, che tu vada e ti diverti, e ti diverti con il film, ma riesci a vederti riflesso in un modo che non hai mai fatto e a cambiare mentalità.

A quel punto, c'è una scena nel film in cui Izogie intreccia i capelli di Nawi, poiché i due hanno un cuore a cuore sull'essere Agojie.La scena ricordava un momento simile tra Sanaa Lathan e Regina Hall nel tuo primo film, Love & Basketball.Anche l'inquadratura sembrava un'eco.Era cosciente o parla di una spinta più ampia nel modo in cui il tuo lavoro si concentra sulle donne nere?

Ho letteralmente finché non hai detto che non collegava quei due!Ma originariamente nella sceneggiatura, la scena tra quelle due donne era che Izogie le porta un braccialetto.Sapendo quanto fossero importanti i capelli, sapendo quanto può essere connettivo intrecciare i propri capelli, ho pensato che fosse un modo più interessante per fare la scena, quindi sono passato a quello.Questo era davvero importante per Lashana.Ha detto che ha sempre voluto recitare in una scena del genere, perché è quello che fa nella vita reale con le sue nipoti.E sì, c'è solo una bellezza nella quiete... quello di cui parlano sono le donne che vogliono essere grandiose, essere le migliori.Lo amo.Apparentemente è un contrasto.Intrecciare i capelli sembra una cosa molto femminile.Ma voler essere grande è femminile.Spero che una linea guida nel mio lavoro stia ridefinendo il "femminile" e la femminilità.

Izogie è pronto a combattere
Foto: Ilze Kitshoff/Sony Pictures

Gli ultimi 10 anni hanno visto un'importante conversazione nello spazio cinematografico sull'illuminazione adeguata e artistica per la pelle nera, in particolare la pelle scura.È stato così maltrattato nel secolo scorso.È stata una conversazione che hai affrontato con la tua DP, Polly Morgan?

Questa è stata una cosa enorme.Entrando, la prima conversazione che ho avuto con Polly è che dovevamo illuminare le nostre donne meglio di quanto non fossero mai state prima.Perché c'è stata una storia assoluta di attori neri illuminati in modo orribile.Proprio prima di girare questo film...Non dirò il film, ma uno dei nostri attori era in un film enorme con un regista molto rispettato e un direttore della fotografia molto rispettato in uno studio molto rispettato, e non potevi vederla in alcune scene.Era così offensivo per me.Come hai potuto attraversare l'intero processo, senza vedere quello che vedo io?Offensivo.Ho detto a Polly: “Questo non può mai accadere in questo film. È idiota".E quindi era assolutamente ogni giorno: "Come stanno? Stiamo onorando queste donne e mostrando la loro bellezza, o fotografandole magnificamente?"E Polly l'ha fatto.

Avevi pensato di fare un film come questo in passato?Sarebbe stata un'opzione?

Assolutamente.Era dove volevo andare all'inizio della mia carriera.L'industria non mi ha ancora raggiunto.Le porte erano state chiuse per molto tempo, sicuramente nello spazio d'azione per le donne.E non è stato fino a Wonder Woman e il successo che Patty [Jenkins] ha avuto con quel primo film che ha assolutamente aperto le porte. [Proporre quel tipo di film all'inizio della mia carriera] non era nemmeno un'opzione.

Poco prima di realizzare il pilot di Marvel Cloak and Dagger [nel 2017], ho spostato il mio pensiero da "Vorrei poterlo fare" a "Lo farò".E poi è andato tutto bene, come posso tracciare questo in questo settore?Per entrare nella porta, devi aver già fatto l'azione, ma come fai ad entrare?Quindi è iniziato con quel pilot e questo mi ha coinvolto nella conversazione.Perché è la Marvel che mi ha portato a [Sony e il film Marvel Silver Sable e Black Cat] Silver and Black.E sapevo esattamente come sistemare quel copione.Ora, quello è stato un anno e mezzo della mia vita.Sarebbe stato fottutamente bello.È un'incredibile delusione, perché sono entrato in modo così specifico con il mio campo e non ho mai vacillato.Ma c'è stata una reticenza mentre continuiamo ad andare avanti dove [mi sentivo] come se non credo che questo verrà realizzato.E alla fine ho dovuto andarmene, per la mia sanità mentale.Ma nel momento in cui me ne sono andato, il progetto che volevo che Silver and Black fosse mostrato in The Old Guard.

È un grosso problema allontanarsi da qualcosa del genere.E c'è una parte di me che diceva: Non ti allontani da qualcosa del genere.Ma ho capito che non ero felice e ho visto la scritta sul muro.Inoltre, è stata una conversazione che ho avuto con Patty.L'ho vista a un evento e abbiamo appena parlato di quando si è allontanata dall'opportunità [di dirigere Thor: The Dark World].E proprio dietro l'angolo è arrivata Wonder Woman.Quindi si trattava di avere il coraggio di andartene se non vedi che puoi fare del tuo meglio in un ambiente.Ma ho concluso bene con Tom Rothman [CEO di Sony Pictures].Quindi, quando è uscito The Woman King, c'era una fiducia lì.

Ti sei evoluto in un regista un po' operaio che non può essere definito da un tipo di film, cosa che è sempre meno comune oggi.Quindi questa domanda è ancora più eccitante: cosa ti aspetta?Dove vedi la prossima sfida?

Sono passati quattro anni senza sosta, perché The Old Guard è entrato direttamente in The Woman King.Ma ho due progetti e devo decidere tra i due.Ce n'è uno davvero grande che è stato allestito... Dirò solo che è nello spazio.

Amiamo lo spazio.

Il mio obiettivo è metterci in ogni genere.Distruggi il genere.È una storia incredibile basata su un racconto incredibile.E poi l'altro è che, dopo questi due grandi film, volevo scrivere una storia che è nella mia testa da quattro anni ormai, una storia più personale che torna al punto in cui è iniziata.

Si parla molto del fatto che The Woman King sia il tipo di studio cinematografico su cui raramente scommettono.Sembrava una posta in gioco alta?È il film che tutti volevano fare?

La pressione che ho avuto su questo film è stata incredibile, perché gli attori si fidavano implicitamente della visione e si fidavano di me e mi hanno dato tutto, quindi non potevo deluderli.E fare qualcosa che non era mai stato fatto prima, è eccitante.Ma è anche spaventoso.Avere la risposta che ne abbiamo ottenuto è tutto ciò che speri come artista.Le persone lo capiscono e rispondono, e le persone non solo si stanno godendo il film, ma ne stanno comprendendo il significato.

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